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Un estudio hecho con resonancia magnética demuestró que el tiempo que nuestros hijos pasan en la televisión o ipads afecta su desarrollo cognitivo en la edad preescolar

Un nuevo estudio escaneó el cerebro de niños de 3 a 5 años y descubrió que aquellos que usaban pantallas más de la hora recomendada sin la participación de los padres tenían niveles más bajos de desarrollo en la sustancia blanca del cerebro, un área clave para el desarrollo de lenguaje, alfabetización y habilidades cognitivas.

“Este es el primer estudio que documenta las asociaciones entre el uso de pantallas más altas y las medidas más bajas de la estructura y habilidades cerebrales en niños en edad preescolar”, dijo el autor principal, el Dr. John Hutton, pediatra e investigador clínico en el Hospital Infantil de Cincinnati. El estudio fue publicado el lunes en la revista JAMA Pediatrics.

“Esto es importante porque el cerebro se está desarrollando más rápidamente en los primeros cinco años”, dijo Hutton. “Ahí es cuando los cerebros son muy plásticos y absorben todo, formando estas fuertes conexiones que duran toda la vida”.

Las pantallas ‘siguen a los niños a todas partes’
Los estudios han demostrado que ver televisión en exceso está relacionado con la incapacidad de los niños para prestar atención y pensar con claridad, al tiempo que aumenta los malos hábitos alimenticios y los problemas de comportamiento. También se han mostrado asociaciones entre tiempo de pantalla excesivo y retraso del lenguaje, falta de sueño, función ejecutiva deteriorada y una disminución en la participación de padres e hijos.

“Se sabe que los niños que usan más tiempo frente a la pantalla tienden a crecer en familias que usan más tiempo frente a la pantalla”, dijo Hutton. “Los niños que reportan cinco horas de tiempo frente a la pantalla podrían tener padres que usan 10 horas frente a la pantalla. Si lo combinan, casi no hay tiempo para que interactúen entre ellos”.

Además, la portabilidad de las pantallas de hoy en día les permite “seguir a los niños a todas partes”. Dijo Hutton. “Pueden llevar las pantallas a la cama, pueden llevarlas a las comidas, pueden llevarlas al automóvil, al patio de recreo”.

Aún más preocupantes, dicen los expertos, son las edades jóvenes a las que los niños están expuestos.

“Alrededor del 90% usa pantallas para la edad de un año”, dijo Hutton, quien publicó una serie de estudios que utilizaron imágenes de resonancia magnética para investigar el impacto de la lectura frente al uso de pantalla por parte de los niños. “Hemos realizado algunos estudios en los que los niños los usan entre los 2 y los 3 meses de edad”.

Materia blanca desorganizada
El nuevo estudio utilizó un tipo especial de resonancia magnética, llamado imágenes de tensor de difusión, para examinar el cerebro de 47 niños con cerebro sano (27 niñas y 20 niños) que aún no habían comenzado el jardín de infantes.

Una resonancia magnética con tensor de difusión permite observar bien la materia blanca del cerebro, responsable de organizar la comunicación entre las diversas partes de la materia gris del cerebro.

Es la materia gris que contiene la mayoría de las células cerebrales que le dicen al cuerpo qué hacer. La materia blanca está compuesta de fibras, típicamente distribuidas en haces llamados tractos, que forman conexiones entre las células cerebrales y el resto del sistema nervioso.

“Piense en la materia blanca como cables, algo así como las líneas telefónicas que conectan las distintas partes del cerebro para que puedan hablar entre sí”, dijo Hutton.

La falta de desarrollo de esos “cables” puede disminuir la velocidad de procesamiento del cerebro; Por otro lado, los estudios muestran que leer, hacer malabares o aprender y practicar un instrumento musical mejora la organización y estructura de la materia blanca del cerebro.

Antes de la resonancia magnética, los niños recibieron pruebas cognitivas, mientras que los padres completaron un nuevo sistema de puntuación en tiempo de pantalla desarrollado por la Academia Estadounidense de Pediatría.

La prueba mide cuánto acceso tiene un niño a una pantalla (¿permitido en las comidas, en el automóvil, en la fila en la tienda?), La frecuencia de exposición (edad de inicio, número de horas, a la hora de acostarse), contenido (¿elige el propio reloj? ¿o canciones o educación?) e interacción “dialógica” (¿el niño mira solo o un padre interactúa y discute el contenido también?).

Los resultados mostraron que los niños que usaban más de la cantidad de tiempo de pantalla recomendada por la AAP, de una hora al día sin interacción de los padres, tenían una materia blanca más desorganizada y subdesarrollada en todo el cerebro.

“El tiempo promedio de pantalla en estos niños fue de poco más de dos horas al día”, dijo Hutton. “El rango fue de aproximadamente una hora a poco más de cinco horas”.

Además, los tractos de materia blanca responsables de las funciones ejecutivas también estaban desorganizados y subdesarrollados (las partes del cerebro se muestran en azul en la imagen).

“Estas son pistas que sabemos que están involucradas con el lenguaje y la alfabetización”, dijo Hutton, “y estas fueron las relativamente poco desarrolladas en estos niños con más tiempo frente a la pantalla. Por lo tanto, los hallazgos de las imágenes se alinearon perfectamente con el hallazgo de las pruebas cognitivas conductuales”.

‘Las neuronas que se disparan juntas se unen’
“Estos hallazgos son fascinantes pero muy, muy preliminares”, escribió la pediatra Dra. Jenny Radesky en un correo electrónico. Radesky, que no participó en el estudio, es el autor principal de la guía 2016 de la Academia Estadounidense de Pediatría.

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